Burgemeesters slaan handen ineen voor grensoverschrijdende editie van de Ironman

1900 atleten, meer dan 1100 vrijwilligers, vele tientallen duizenden bezoekers… De Ironman Maastricht-Limburg is vanaf dag één een sportevenement van wereldformaat. Een evenement dat de regio nationaal en internationaal op de kaart zet. Vorig jaar droeg het evenement al de subtitel ‘the crossborder edition’, dit jaar gaat het Ironman-parcours ook daadwerkelijk de grens over. Iets waar de burgemeesters van de vier deelnemende gemeenten – Maastricht, Valkenburg aan de Geul, Eijsden Margraten en Bilzen (B) – zich persoonlijk sterk voor hebben gemaakt.

Al tijdens de Ironman Maastricht-Limburg vorig jaar, kregen de burgemeesters het idee om in 2016 de handen ineen te slaan en het evenement daadwerkelijk grensoverschrijdend te maken. Burgemeester Annemarie Penn-te Strake van Gemeente Maastricht: “Ik weet nog goed hoe we in de vroege ochtenddauw aan de oevers van de Maas stonden en keken hoe de atleten hun eerste kilometers zwommen. De sfeer was bijna magisch. Je voelde gewoon dat het enthousiasme voor dit evenement groeide met de minuut.” Later raakte Annemarie Penn-te Strake in gesprek met onder andere Martin Eurlings (waarnemend burgmeester van Valkenburg aan de Geul) en Dieudonné Akkermans (burgemeester van Eijsden-Margraten) en eigenlijk ontstond al pratend het idee om de grens over te gaan. “Met de Ironman hebben we een van de grootste internationale sportevenementen in handen”, aldus Martin Eurlings. “De route door het Heuvelland is prachtig. Maar waarom zouden we ons laten belemmeren door grenzen?”

En zo geschiedde dat ook Frieda Brepoels (burgemeester van de Belgische gemeente Bilzen) werd benaderd om mee te werken aan de 2016 editie van de Ironman Maastricht-Limburg. Die hoefde naar eigen zeggen daar niet lang over na te denken. “Ik had al heel goede ervaringen met grensoverschrijdende samenwerkingen op het gebied van cultuur. Op de een of andere manier lijkt het moeilijker om die verbinding te maken als het op sportevenementen aankomt. Ik denk daarom met veel heimwee terug aan de Intercity Maastricht-Bilzen in de jaren ’80. Met de Ironman laten we nu zien dat het wel degelijk opnieuw kan.”


Regio op de kaart zetten

Dieudonné Akkermans ziet de Ironman Maastricht-Limburg als een prachtig instrument om de regio – de Euregio - nationaal en internationaal op de kaart te zetten. “Het evenement trekt niet alleen heel veel atleten (met zo’n 50 verschillende nationaliteiten) en hun aanhang én bezoekers naar de regio, maar het levert ook exposure op in internationale media. Iedereen mag zien hoe mooi het hier is. Bovendien vind ik dat een evenement als de Ironman ook past bij het economische profiel van Limburg en bij het DNA van de Limburgers.

Onze regio staat bekend vanwege zijn sterke health-sector. Maastricht is met de Brightlands Health Campus het epicentrum van dit gebied. Maar we laten hier ook zien dat gezond en goed leven – met een vleugje joie de vivre - prima samengaan.” 

Martin Eurlings vult aan: “We zijn hier bovendien niet van de snelle successen. We kiezen liever voor de lange adem en doen iets heel goed. Middelmatigheid past niet bij de Limburgers (en dan bedoel ik de Limburgers aan beide kanten van de grens). We moeten de lat voor onszelf hoog durven te leggen. Wat we doen, moet van topkwaliteit zijn. Een duursportevenement als de Ironman voldoet wat mij betreft aan alle eisen.”

Overigens vinden de burgemeesters dat Limburgers zelf best wat trotser mogen zijn op de eigen regio. “We hebben zo veel kwaliteit in huis, daar zijn we ons nog te weinig van bewust”, vindt Martin Eurlings. “We moeten eindelijk eens afrekenen met dat Calimero-syndroom.” Frieda Brepoels knikt instemmend. “Ook de mensen in Belgisch Limburg zijn nog veel te bescheiden. Belgisch en Nederlands Limburg hebben wat dat betreft een soortgelijk verleden. In Nederlands Limburg sloten de mijnen, bij ons waren het de Ford-fabrieken die de deuren sloten. En toch is het ons allebei gelukt om deze lastige economische situaties te transformeren tot een kracht. Voor ons is daarom de Euregio de springplank naar Europa.”

Delen om te vermenigvuldigen

Annemarie Penn-te Strake is ervan overtuigd dat de samenwerking tussen de vier gemeenten – Maastricht, Valkenburg, Eijsden-Margraten en Bilzen – uniek is. “Ik vind het mooi om te zien dat de vier gemeenten en niet te vergeten de Provincie Limburg samenwerken vanuit een gezamenlijke overtuiging dat we de regio hiermee versterken. Eigen, gemeentelijke belangen komen daarbij op de tweede plaats. Je moet willen delen om te kunnen vermenigvuldigen.”  

De burgemeesters hopen dat de samenwerking rond de Ironman Maastricht-Limburg andere sportevenementen in de regio inspireert tot grensoverschrijdende samenwerkingen. Frieda Brepoels: “We werken in de regio natuurlijk al veel samen, maar die samenwerking is vooral gericht op bijvoorbeeld criminaliteitsbestrijding. Een groot sportevenement zoals de Ironman geeft eens een positieve twist aan samenwerken. Ik merk dit vooral bij de veiligheidsdiensten. Die vinden het heel prettig om nu eens in een wat relaxtere ambiance elkaar beter te leren kennen. Bovendien leren we door de Ironman hoe een grensoverschrijdend parcours tot stand komt. Dit opent deuren voor andere (sport)evenementen. Aan de gemeenten zal het niet liggen.”

Bron: artikel uit Racebook IRONMAN.